HENRIETTA LEAVITT


Henrietta Swan Leavitt nació el 4 de julio de 1868 en Lancaster (Massachusetts) donde su padre ejercía como severo pastor de una iglesia congregacional y fue una de sus siete hijos. Su interés por la astronomía se despertó durante sus estudios en la Sociedad Superior de mujeres (que luego se transformó en lo que es hoy el Radcliffe College) donde en 1892 terminó el bachiller.

Fue admitida en 1893 como voluntaria sin sueldo en el Harvard College Observatory pero se retiró poco después aquejada de una enfermedad que la dejaría sorda para el resto de sus días. Mujer de naturaleza tímida, disciplinada y religiosa, y con un extraordinario talento, entonces sumida en un silencio interior, se vuelca definitivamente, hacia el estudio de las estrellas. En 1902, con 34 años, retorna al observatorio y esta vez con un puesto permanente de asistente y más adelante encargada del departamento de fotometría.

En 1876 Edward Charles Pickering fue nombrado director del Observatorio  Universitario de Harvard. Y en 1891, con la ayuda de su hermano menor William, se instaló en unas dependencias del Observatorio de Arequipa, al sur de Perú. Pickering era un entusiasta del nuevo enfoque fotográfico para cartografiar los cielos. Usando fotómetros de su propia invención, dirigió un estudio que consiguió calcular la posición de 45000 estrellas. Las observaciones fueron procesadas en Harvard por un equipo de mujeres catalogadoras, conocidas como "Los ordenadores de Harvard" y entre ellas se encontraba Henrietta Leavitt y su increíble habilidad pronto la llevó a ser nombrada jefa de la Unidad de Fotometría del observatorio estelar, Pickering se propuso establecer, con su equipo, una escala de magnitudes fotográficas de referencia, con la estrellas cercanas al Polo Norte.

Henrietta participó en este trabajo de comparación de las estrellas y esta "Secuencia Polar Norte" sería publicada en 1917 y adoptada para el "Mapa Astrográfico del Cielo" , un proyecto internacional iniciado en 1913. Al término de su vida, Henrietta alcanzó a completar las magnitudes en 108 áreas del cielo. Su sistema fue referencia hasta que la mejora de la técnica y el advenimiento de la fotometría fotométrica permitió alcanzar una precisión muy superior hacia 1940.

Simultáneamente a esta tarea, Henrietta Leavitt hizo  identificación de  estrellas  y en el curso de su trabajo, Leavitt descubrió cuatro novas y cerca de 2400 estrellas variables (estrellas en la que varía su luminosidad). En 1902 Leavitt inició un estudio de las variables Cefeidas en la pequeña Nube de Magallanes, una nube de estrellas visible desde el observatorio de Arequipa. Las variables Cefeidas tienen un "período", o ciclo de fluctuación de la luminosidad, que varía de un día a tres meses, y Leavitt notó una correlación entre la longitud del período de una Cefeida y su brillo. En 1912 publicó un gráfico mostrando que, si  se calculaba el logaritmo de la longitud del período de una Cefeida contra su aparente luminosidad, el resultado era una línea recta. Éste era un resultado muy significativo, ya que proporcionaba una nueva forma de determinar la distancia de las estrellas más lejanas. 

Henrietta Leavitt hizo estos descubrimientos a pesar de que el director del observatorio, Pickering, consideraba que las mujeres estaban destinadas a las tareas repetitivas y no a interpretar sus resultados, ni a emprender investigaciones teóricas originales. Pickering favoreció el empleo de mujeres y llegó a contar con 45 colaboradoras aunque en gran parte el motivo  era económico.

Murió prematuramente víctima de un cáncer el 12 de diciembre de 1921. Henrietta leavitt no caerá en el olvido porque la relación Período-Luminosidad  que estableció es hoy la espina dorsal de la escala usada para calcular las distancias entre galaxias. Su contribución al avance científico fue reconocida internacionalmente de modo póstumo  cuando la Academia Sueca de Ciencias la nominó para el Premio Nobel en 1925 aunque finalmente no se le concedió. No obstante en su honor fueron nombrados en la Luna el cráter Leavitt y el Asteroide 5383 Leavitt.

 


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