MARY FAIRFAX GRIEG SOMERVILLE


 

Mary Fairfax Somerville nació en Escocia el 26 de diciembre de 1780. Era hija de un oficial de la armada  británica y de su segunda mujer Margaret Charters. Recibió la educación habitual de la época para una mujer. Su familia pensaba que era conveniente que ella aprendiera a leer, pero no a escribir. A los diez años fue enviada por un año a la escuela para señoritas de Miss Primrose en Musselburgh donde apenas aprendió nada. Después de su estancia en el colegio ella decidió aprender por sí misma leyendo todos los libros que pudo encontrar en su casa. Su familia lejos de apoyarla en sus lecturas, se oponían a ellas porque pensaban que podrían perjudicarla. Un tío suyo, sin embargo la animó a que aprendiera latín, lo que hizo inmediatamente.

Mary tomó lecciones de música y también de pintura con el pintor Alexander Nasmyth, De hecho fue Nasmyth el que involuntariamente hizo que ella se interesara por las matemáticas. Al oír un  comentario que su profesor hacía a otro alumno (por supuesto varón) recomendándole que estudiara los Elementos de Euclides, ella siguió ese consejo estudiando los Elementos con la ayuda del tutor de su hermano pequeño. Su afición por las matemáticas fue tan grande que sus padres llegaron a temer por su salud.

Mary se casó a los 24 años con un lejano pariente de su madre, Samuel Greig, trasladándose a Londres. Su marido se oponía a sus ansias de saber.  Se quedó viuda a los tres años de su matrimonio y después de haber tenido dos hijos. Decidió entonces volver a Escocia con su familia. Consiguió entonces un círculo de amigos que la animaban en sus estudios de matemáticas y ciencia. Empezó una  correspondencia con William Wallace, profesor de matemáticas en una escuela militar. En estas cartas  discutieron los problemas matemáticos planteados en el Mathematical Repository, y en 1811 Mary recibió una medalla de plata por la solución de uno de esos problemas. Además estudia los Principia de Newton y la Mecánica celeste de Laplace.

En 1812 Mary se casó con William Somerville. William estaba muy interesado en la ciencia y apoyó con entusiasmo las inquietudes de su esposa y por entonces Mary estudió botánica , griego y geología . Ambos esposos frecuentaban un círculo científico en el que estaban incluidos Georg Airy, John y William Herschel, Georg Peacock y Charkes Babbage. También  Mary y su marido visitaron París introduciéndose en un círculo de científicos como Biot, Arago, Laplace, Poisson y muchos otros.

Mary Somerville publicó su primera obra en 1826 y trataba sobre las propiedades magnéticas de los rayos ultravioleta. En 1831 publicó La mecánica celeste que tuvo un éxito extraordinario a tenor del número de ejemplares vendidos. Mary estuvo en el extranjero, sobre todo en París, desde 1832 hasta el año siguiente.  Allí trabajo en su libro siguiente titulado "The connection of de physical sciences" publicado en 1834.

Regresó a Londres donde ayudó a Ada Byron en sus estudios de matemáticas (era amiga de su madre). En 1835 fue elegida junto con Caroline Herschel  miembro de la Sociedad Real de Astronomía. Había sido elegida ya en 1834 miembro honorario de la Sociedad de Física e Historia Natural de Ginebra y en el mismo año de la Real Academia de Irlanda.  Sir Robert Peel, primer ministro británico, le concedió una pensión de 200 libras al año para premiar sus descubrimientos científicos.

En 1836 la salud de su marido se deterioró y la familia se trasladó a Italia por este motivo. La mayor parte del resto de la vida de Mary transcurrió allí, donde  escribió muchos  trabajos bajo la influencia de Maxwell. La más importante de sus publicaciones posteriores fue Physical geography en 1848.  Fue nombrada miembro de La Sociedad Americana de Geografía y Estadística en 1857 y de la Sociedad italiana de Geografía en 1870. Recibió en 1870 la Medalla de Oro  de la Sociedad  Real de Geografía.

Además Mary Somerville fue siempre una entusiasta de la educación de las mujeres y de las sufragistas. Murió en Nápoles en 1872.


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